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Fuerte inversión en plantas de LNG posicionan al gas en el mapa global

Analistas sostienen que, al menos por los próximos años, se mantendrán los precios, pero la competencia con los renovables genera incertidumbre.
GNL Estados Unidos

En un mundo complejo, en el que el acceso a la energía se ha vuelta un factor estratégico, la creciente demanda de gas natural licuado (LNG, por su sigla en inglés) está cambiando en algún sentido el mapa energético global.

Impulsada por los mercados del este de Asia y la necesidad de Europa occidental de sustituir -en pleno invierno- más temprano que tarde el gas distribuido por ductos que llegaba desde Rusia, la actualidad marca una proliferación de proyectos para levantar plantas de licuefacción a escala planetaria.

Esto es particularmente notorio en Estados Unidos, pero también en países como Qatar o Australia. En el plano de los proyectos hay decenas a nivel global, con diferentes estadios de avance, y hasta se anota la Argentina con el proyecto conjunto de construir una planta de licuefacción entre la estatal YPF y la malaya Petronas, que demandará una inversión de US$ 10.000 millones y podría estar emplazada en el Puerto de Bahía Blanca.

Un informe de la Agencia Internacional de Energía (AIE), destaca que los precios futuros del gas natural internacional disminuyeron a sus niveles más bajos desde julio de 2021, en un relevamiento que finalizó el pasado 8 de marzo.

En parte esto se debe a que, de acuerdo a la actualización semanal de la AIE, “las entregas de gas natural a las terminales de exportación de LNG aumentaron 0,6 Bcf (miles de millones de pies cúbicos) por día, semana vs semana, desde 13,2 Bcf hasta 13,8 Bcf por día en el período relevado.

Cuestión de precios

Observando con “faros largos”, la tendencia del mercado es que se sostengan los precios por los próximos cuatro años.

Con la sólida demanda de Europa, que necesita reemplazar el gas natural ruso a raíz de las sanciones impuestas a ese país en el marco de la invasión de Moscú a Ucrania, los proyectos de construcción de plantas de LNG empezaron a madurar. Sin embargo, todo lleva un tiempo.

Muqsit Ashraf, director de Accenture Strategy, considera que la demanda se mantendrá sólida y se espera que apuntale los precios de LNG al menos hasta 2027. “Lo que suceda después de eso es mas un debate y depende de cómo se desarrollen las decisiones de inversión este año”, remarcó Ashraf, citado por la agencia Reuters.

La demanda global está traccionada especialmente por algunos países europeos (Reino Unido, España, Francia, Alemania) y asiáticos (Japón, Corea del Sur, China).

En cuanto a los productores, un ranking elaborado por el portal Statista revela que Australia es el país con mayor capacidad de exportación de LNG, seguido por Qatar y luego Estados Unidos, siguiendo muy de cerca. Otros países con capacidad de producción y exportación relevante son Malasia, Argelia, Rusia, Nigeria, Indonesia, Egipto y Trinidad y Tobago.

El gran juego global

Pero el punto central es que de acuerdo a los analistas la construcción de nuevas plantas de exportación de LNG “amenaza derribar los precios del gas”.

Se estima que, de esta manera, una gran cantidad de proyectos de exportación de LNG, que se levantarán en todo el mundo a mediados de la presente década “competirán contra la energía renovable de menor costo y un sector de la energía nuclear revivido”, lo que podría golpear los precios del gas y perjudicar algunos proyectos, estiman analistas.

“Hoy en día se está construyendo en el mundo más de un billón de dólares en infraestructura de gas natural, hay un cambio secular establecido y el gas natural llegó para quedarse”, indicó Jack Fusco director ejecutivo de Cheniere Energy, el mayor exportador mundial de LNG, durante la CERAWeek, la mayor conferencia del sector petrolero y gasífero, la semana pasada en Houston, Texas, citó la agencia Reuters.

Sólo en Estados Unidos podrían agregarse hasta 125 mtpa (millones de toneladas por año) de capacidad para fines de 2027, que es el equivalente a 16,4 mil millones de pies cúbicos por día. En cuanto a Qatar, la expansión llegaría a 49 mtpa para 2027, tomando datos de BTU Analytics, una consultora líder del sector.

La cuestión de los precios entonces empieza a estar sobre la mesa. En total se estima que las nuevas plantas de LNG propuestas y aprobadas aportarían un 67% adicional a la oferta en relación a 2021, hasta llevar el volumen a 636 mtpa para 2030, lo que para los analistas, literalmente, “podría saturar el mercado”.